26 mars 2011

Washington DC

Au-delà des images associées à la présidence et au gouvernement, Washington est l'une des plus belles villes américaines et aussi l'une des plus agréables à visiter. C'est d'ailleurs une ville que j'ai particulièrement aimée découvrir. Voici un tour d'horizon des possibilités qu'offre la capitale américaine.

© Chris Christner / flickr
Washington Monument
Washington est une ville à part. Aucun gratte-ciel, de nombreux bâtiments officiels remarquables, de splendides monuments, de larges avenues, de beaux plans d'eau et de vastes espaces de verdure contribuent à créer un ensemble aéré, harmonieux et monumental. À cela s'ajoutent un grand nombre de musées et de galeries d'art, des quartiers branchés et animés, une cuisine internationale et une vie nocturne intéressante. Voilà ce qui rend Washington si particulière et si différente des autres villes américaines, et aussi ce qui la rend si attractive et séduisante.

Le coeur touristique de la ville se trouve à National Mall. Cette immense pelouse traversée par des allées piétonnières relie le Capitole au Washington Monument. Tout autour et à proximité se trouvent la Maison Blanche, les édifices fédéraux, monuments nationaux et musées dignes d'intérêt. Ce qui est unique à Washington, c'est que la presque totalité des sites incontournables sont situés au sein d'un îlot de verdure qui s'étend bien au-delà du National Mall sur quelques kilomètres jusqu'aux rives du fleuve Potomac. Les différentes perspectives, les bassins d'eau, les jardins et les larges avenues bordées d'arbres qui relient tous ces splendides monuments font de Washington un musée à ciel ouvert ! De plus,
la majorité des sites et musées de la ville sont gratuits !

Les incontournables
  • Maison Blanche - Visites gratuites entre 10h et midi du mardi au samedi mais il faut se procurer un billet le matin à l'ouverture du White House Visitors Center valide pour le jour même seulement.
  • Capitole - Visites gratuites mais il est préférable de réserver à l'avance sur leur site internet.
  • Bibliothèque du Congrès - La plus grande bibliothèque du monde contient environ 120 millions de documents. Visites gratuites.
  • Institution Smithsonian - Cette institution regroupe 13 musées sur le National Mall et à proximité, tous gratuits ! Le plus visité est le National Museum of Natural History, suivi par le National Air and Space Museum qui retrace la conquête de l'air et de l'espace et qui possède entre autres l'avion de Charles Lindbergh ainsi que celui des frères Wright qui ont effectué le premier vol en 1903.
  • Washington Monument - L'obélisque dédié au premier Président des États-Unis. On peut monter au somment gratuitement pour une magnifique vue sur la ville.
  • Lincoln Memorial - Ce monument qui ressemble à un temple grec avec ses 36 colonnes renferme la statue assise d'Abraham Lincoln.
  • Reflecting Pool - Bassin tout en longueur qui reflète le Lincoln Memorial d'un côté et le Washington Monument de l'autre.
  • Vietnam Veterans Memorial - Monument portant les noms des 58 209 soldats tués pendant la Guerre du Vietnam.
  • Tidal Basin - Ce grand bassin d'eau circulaire est le lieu idéal pour une belle promenade, surtout lorsque les cerisiers japonais sont en fleurs.
  • Union Station - Cette magnifique gare de style Beaux-Arts est la vedette du réseau d'Amtrak.
© William Hartz / flickr
Lincoln Memorial

Quelques attractions situées ailleurs dans la ville méritent également le détour. La Washington National Cathedral, de style gothique, est splendide et rappelle les grandes cathédrales européennes. Le National Zoological Park est un petit bijou et fut dessiné par l'architecte de Central Park à New York. Le Rock Creek Park est l'un des plus beaux parcs urbains du pays. Composé de forêts denses et traversé par une rivière, c'est l'endroit idéal pour la randonnée, le vélo, l'équitation ou le golf. Finalement, Arlington National Cemetery est un immense cimetière militaire situé de l'autre côté du fleuve Potomac en Virginie. S'y trouvent les pierres tombales de John F. Kennedy et de Jacqueline Kennedy Onassis.

Pour satisfaire son appétit, étancher sa soif et s'amuser, trois quartiers branchés sont à retenir:
  • Georgetown - Ce quartier prospère du début du 18ᵉ s. est plutôt bon chic bon genre. Le long de ses rues historiques se trouvent de belles maisons de ville ainsi que plusieurs restaurants, bars et boutiques branchées. L'université toute proche apporte une importante clientèle étudiante.
  • Dupont Circle - Ce quartier animé offre aussi de nombreux restaurants, bars et boutiques. La clientèle est un peu plus mature que dans Georgetown. Ses trottoirs larges et ses terrasses en font l'un des meilleurs endroits en ville pour observer les gens.
  • Adams-Morgan - Ce quartier multiculturel et bohème est le "Greenwich Village" de Washington et possède de charmantes maisons victoriennes. C'est le quartier le plus animé et le plus sympathique où se côtoient aisément les Noirs, les Blancs, les hétéros et les gays. Le grand nombre de bars et de restaurants ethniques très abordables, dont plusieurs se trouvent sur les toits, font la renommée du quartier. Les cuisines de nombreux pays y sont représentées, et c'est d'ailleurs l'un des meilleurs endroits pour goûter à la cuisine éthiopienne.

Si vous aimez les B&B, je vous recommande le Kalorama Guest House où j'ai séjourné (celui sur Mintwood Place car il y a deux locations). Très bien situé dans une magnifique maison victorienne et dans une petite rue résidentielle du quartier branché d'Adams-Morgan, et à deux pas des nombreux bars et restaurants ainsi que du Rock Creek Park.

Pour vous déplacer, une voiture est inutile et serait plus encombrante qu'autre chose. Outre le métro qui est ultramoderne, propre et efficace, vous n'aurez sans doute besoin que de vos deux jambes pour visiter la majorité des endroits cités précédemment. Toutefois, la meilleure solution demeure le vélo. C'est ce j'ai fait lors de mon dernier séjour et j'ai trouvé que c'était une façon fort agréable de découvrir la ville, surtout la fin de semaine. Washington possède beaucoup de voies cyclables et la piste cyclable du Rock Creek Park permet de rallier le quartier d'Adams-Morgan au National Mall et au centre touristique de la ville en quelques minutes tout en évitant les grandes artères. Pour de courts trajets, Washington possède un système de
vélos en libre-service qui fonctionne sensiblement comme BIXI à Montréal. Sinon, vous pouvez toujours louer un vélo chez Bike and Roll.

Le printemps et l'automne sont les meilleures saisons pour visiter la ville. Les températures sont douces et agréables avec des moyennes autour de 20° C. alors que l'été est souvent très chaud et humide. Le printemps est particulièrement très beau alors que les arbres fruitiers sont en fleurs. Vers la fin de mars ou le début d'avril, plus d'un millier de cerisiers japonais entrent en période de floraison et parent la ville de leurs délicates fleurs rose très pâle, principalement autour du Tidal Basin. Ce spectacle naturel d'une grande beauté donne lieu au Festival National des Fleurs de Cerisier qui se tiendra du 26 mars 2011 au 10 avril 2011. De nombreuses activités marquent cet événement populaire qui attire chaque année des milliers de touristes.

Que vous veniez pour la politique, l'histoire, l'art, l'architecture, l'urbanisme, la bonne bouffe ou tout simplement pour découvrir une superbe ville animée et accueillante, vous aimerez sûrement Washington !

© Jim Brickett / flickr
Le spectacle des cerisiers japonais en fleurs au printemps
© Esben Fjord / flickr
Le quartier d'Adams-Morgan
© TrailVoice / flickr
Rock Creek Park, la campagne au coeur de la ville.

Crédits photographiques:

Washington Monument © Chris Christner / flickr / Licence CC BY-SA 2.0
Lincoln Memorial © William Hartz / flickr / Licence CC BY-NC-SA 2.0
Cerisiers japonais © Jim Brickett / flickr / Licence CC BY-ND 2.0
Quartier d'Adams-Morgan © Esben Fjord / flickr / Licence CC BY-SA 2.0
Rock Creek Park © TrailVoice / flickr / Licence CC BY-SA 2.0